¿Cómo arrancan los motores los pilotos de avión?

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¿Alguna vez se ha preguntado cómo los pilotos ponen en marcha un avión? En particular, ¿cómo encienden los motores a reacción de forma eficiente y segura? Este artículo echa un vistazo a este procedimiento en los aviones a reacción modernos.

Norwegian 737
Un motor Rolls-Royce en un Boeing 737. Imagen: Norwegian

Arrancando motores

Arrancar un avión a reacción es, por supuesto, más complejo que arrancar un coche. No es sólo girar una llave. De hecho, no hay ninguna llave involucrada, pero hay una similitud en que el primer paso para arrancar el motor es obtener energía a través de un “motor de arranque” más pequeño.

En primer lugar, los sistemas de la aeronave se alimentan con energía de tierra, o energía de la batería interna. Esto pondrá en marcha la mayoría de los instrumentos, sistemas, luces y comunicaciones de la aeronave, pero no se utiliza directamente para arrancar los motores.

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KLM ground units
La energía inicial para poner en marcha los sistemas de las aeronaves puede suministrarse mediante una unidad móvil de energía en tierra o mediante un suministro fijo. Aquí se muestra una unidad de energía en tierra y un tractor para una aeronave KLM. Imagen: Barcex via Wikimedia

Moviendo las hélices

Al arrancar un motor a reacción, debe haber suficiente flujo de aire a través del motor antes de que se introduzca el combustible. De lo contrario, iniciar la combustión demasiado pronto puede dañar el motor por sobrecalentamiento. Por lo tanto, antes de introducir el combustible, se debe utilizar otro método para comenzar a girar las palas y generar flujo de aire.

En la mayoría de los grandes aviones comerciales, se utiliza energía para poner en marcha la Unidad de Energía Auxiliar (APU). Esta es una unidad de energía separada, contenida en la cola del avión. La APU es esencialmente un pequeño motor de turbina que genera gases de escape de alta presión. Este escape se utiliza para hacer girar las palas de la turbina del motor principal.

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A380 APU exhaust
El escape del APU en la cola del A380. Imagen: David Monniaux via Wikimedia

Terminando el proceso

Los motores se pondrán en marcha uno a uno. Una vez que las palas del primer motor que se encienda giren lo suficiente, se pondrá en marcha. El combustible se envía al motor y se enciende. Cada motor suele tener dos unidades de ignición, que generan una chispa de ignición de alto voltaje (muy similar a la de una bujía en un motor de pistón), que enciende la mezcla de combustible y aire.

Getty 787 cockpit
Gran parte de las operaciones de arranque pueden ser automatizadas a través de las computadoras de vuelo (visto aquí en el Boeing 787), pero el procedimiento no ha cambiado. Imagen: Getty Images

La presión se acumula para hacer girar más el motor y, una vez que alcanza su velocidad de ralentí, se elimina el suministro de la APU.

El segundo motor (y el tercero y cuarto para algunos aviones) se ponen en marcha uno a la vez. Estos pueden ser encendidos de la misma manera, usando el APU, o usando aire de alta presión del motor ya encendido. Esto se conoce como “sangrado cruzado” y también es una técnica utilizada para volver a arrancar un motor que ha fallado.

British Airways, Airbus A380
Los cuatro motores del A380 se encienden secuencialmente, usando la APU o el aire de otros motores. Imagen: Getty Images

Variaciones y aviones más antiguos

Como alternativa a la APU, algunos aviones a reacción utilizan un arrancador de combustible a reacción (JFS), o incluso energía directa de la batería para hacer girar inicialmente las palas. El JFS es, como la APU, una turbina separada que genera gases de escape para arrancar el motor principal, directamente conectado al motor. Estos se encuentran todavía en algunos aviones a reacción más pequeños y en modelos de motores más antiguos.

También es posible con algunos motores arrancar desde una fuente terrestre. Carros móviles suministran aire a alta presión para mover las palas y así iniciar el proceso.

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