El CEO de United dice que han alcanzado un punto de inflexión

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El tercer trimestre de United Airlines fue tan difícil como se esperaba. Con una pérdida de 1.800 millones de dólares y una caída del 78% en los ingresos, sería fácil ser pesimista sobre el panorama general. Sin embargo, en el encuentro de ganancias de hoy, el equipo ejecutivo de United mostró muchas razones para estar alegre.

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United Airlines está encontrando motivos de esperanza. Imagen: Vincenzo Pace | JFKJets.com

Aunque una pérdida tan grande como esta no es nada de lo que alegrarse, el estado de ánimo general en el campamento de United Airlines era de esperanza y positivismo. Los ejecutivos de la aerolínea creen que lo peor ya ha pasado, y aunque admiten que aún queda camino por recorrer, están seguros de que lo peor ya ha quedado atrás.

El CEO de United, Scott Kirby, lo resumió cuando dijo:

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“Este es el punto de inflexión. El final del túnel está muy lejos, pero este es el punto de inflexión.”

Un buen ambiente en la conferencia

La conferencia de United Airlines de hoy tuvo un aire definitivamente positivo. Aunque la aerolínea ha sufrido tanto como se esperaba en el tercer trimestre, el equipo presentó un frente más optimista que el resultado del último trimestre.

Los números fueron dolorosos de escuchar. Las pérdidas netas ascendieron a 1.800 millones de dólares, y la caída de la demanda de viajes en lo que debería haber sido la época de mayor actividad del año hizo que los ingresos disminuyeran un 78% interanual hasta alcanzar sólo 2.400 millones de dólares. Eso era de esperar, con la aerolínea volando alrededor de un 70% menos de capacidad que en esta época del año pasado.

Sin embargo, el equipo directivo habló hoy más sobre el futuro que sobre el presente, centrando su atención en los mejores tiempos que se avecinan. La analista de Cowen, Helane Becker, preguntó al CEO Scott Kirby sobre el cambio de tono en la aerolínea, a lo que Kirby respondió:

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“[United] siempre se ha centrado en ser realista y objetivo sobre la crisis … Emociones como el pesimismo, el optimismo, la esperanza, el miedo, no tienen cabida cuando se toman decisiones que implican la vida de decenas de miles de empleados. Hoy en día, lo que estamos expresando no es un cambio de pesimismo a optimismo, sino una expresión de confianza en el futuro.”

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Kirby dijo que la aerolínea confiaba en el futuro. Imagen: Vincenzo Pace | JFKJets.com

Kirby se refirió al famoso discurso de Winston Churchill, a unos tres años del final de la Segunda Guerra Mundial. Dice: “Ahora bien, este no es el final. Ni siquiera es el principio del fin. Pero es, tal vez, el final del principio.” Es una noción conmovedora, como Kirby explicó:

“La Segunda Guerra Mundial fue un camino largo, doloroso y difícil, con mucho sacrificio. Lo mismo es cierto para nosotros. No saldremos de esto hasta que haya una vacuna ampliamente disponible, que probablemente sea a finales del próximo año. Así que tenemos por delante de 12 a 15 meses de dolor, sacrificio y dificultad. Pero hemos hecho lo que se necesita en las fases iniciales para tener confianza.”

Pero entonces, ¿qué es tan esperanzador para United Airlines, si acaban de informar un pérdida de $1.800 millones en el trimestre?

Sobran razones para ser optimista

United ha caminado todos los pasos necesarios para lograr una recuperación completa de la crisis del COVID. Aparte de la higienización de las aeronaves, el uso obligatorio de máscaras y el hecho de ser la primera en eliminar las tasas de cambio, la aerolínea ha alcanzado recientemente algunos hitos que sin duda sirvieron para levantar el ánimo en United.

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United está haciendo pruebas a los pasajeros que se dirigen a Hawai, para que no se enfrenten a la cuarentena a su llegada. Imagen: Vincenzo Pace | JFKJets.com

La primera de ellas es la prueba de COVID previa al vuelo para los viajes de San Francisco a Hawai. Esto, en sí mismo, es un gran beneficio para United, permitiendo a la aerolínea llevar a la gente de vacaciones sin la amenaza de cuarentenas. United ya ha visto un aumento de la demanda en esta ruta y tiene la esperanza de un fuerte final de año en sus servicios de Hawai.

Pero eso no es todo en lo referente a las pruebas de COVID. Kirby cree que, si funciona tan bien como United espera, servirá como un plan para abrir más mercados y forjar una nueva forma de viajar durante la pandemia. Comentó:

“Lo que estamos haciendo en particular con Hawai y San Francisco es tratar de establecer un plan que creemos que es replicable en otras regiones. Y eso nos ayudará a abrir nuevos mercados. Así que lo que esperamos es que demuestre que podemos hacer esto de una manera eficiente y muy segura.”

Igual de importante es el hecho de que United deje de perder efectivo para buscar la reconstrucción de un negocio fuerte y estable. Durante el trimestre, United redujo su quema de efectivo de un estimado de 40 millones de dólares al día a 25 millones de dólares al día.

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Incluso ahora, United está dispuesto a gastar dinero donde tenga sentido. Esto incluye el establecimiento de un régimen de pruebas, así como el regreso del programa Polaris a su máxima velocidad. Tener más cabinas de primera clase es algo que la aerolínea cree que permitirá a United arrebatar más de su cuota de viajeros de negocios una vez que empiecen a regresar.

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Con 19.000 millones de dólares de liquidez, Kirby dice que United ha “hecho lo suficiente” para sobrevivir al COVID. Imagen: Vincenzo Pace | JFKJets.com

Las medidas de United para recortar gastos, junto con su movida para asegurar su programa de lealtad MileagePlus y otras actividades, le dejaron una liquidez de unos 19.000 millones de dólares. Es una reserva considerable, y una que Kirby cree que es suficiente para superar la crisis. Comentó,

“Tenemos $19 mil millones de liquidez disponible y suficiente pista para asegurarnos de que cuando comience la recuperación, United estará más fuerte que nunca.

“Tenemos suficiente liquidez para transitar la crisis. Hemos hecho lo necesario.”

Aunque parece que será un invierno duro para United, la aerolínea cree que tiene una sólida hoja de ruta para recuperar la buena senda. Sólo el tiempo dirá si tiene razón.

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