La respuesta de Boeing al Airbus A321LR: el 737-8ERX

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Hace cinco años, Boeing introdujo la idea de un avión de largo alcance y cuerpo estrecho, basado en el 737 MAX. El 737-8ERX tendría más alcance, un mayor peso al despegar y fue la respuesta de Boeing al Airbus A321LR. ¿Pero dónde está ahora? Echemos un vistazo.

Boeing 737 MAX
El 737-8ERX usaría elementos del MAX 9 en un marco del MAX 8 para aumentar el peso máximo de despegue. Imagen: Boeing

¿Qué es el ERX?

Presentado por Boeing a las aerolíneas hace cinco años, el 737-8ERX es un concepto que se basa en el fuselaje del 737 MAX 8 pero con un mayor peso máximo de despegue (MTOW). Su MTOW está fijado en 88,3 toneladas, frente a las 82,2 toneladas del MAX 8 normal.

Boeing logró esto adaptando el fuselaje para utilizar las alas, el tren de aterrizaje y la sección central del 737 MAX 9. El resultado final fue, en teoría, una aeronave que podía lograr un mayor alcance. En teoría, la aeronave era capaz de recorrer 4.000 millas náuticas, casi 500 NM más que el MAX 8.

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Logra esta hazaña de la misma manera que Airbus ha ampliado el alcance del A321 para el LR y el próximo A321XLR – con tanques de combustible adicionales. El A321LR tiene capacidad para hasta tres tanques centrales adicionales en las bahías de carga, mientras que el XLR usará un tanque central trasero (RCT) para lograr una autonomía sin precedentes.

Aquí es donde ese MTOW más alto es útil. A menos que el MTOW pueda ser mejorado, algunos asientos de pasajeros tendrían que ser bloqueados. Para evitar esto, Boeing inteligentemente ha mejorado la capacidad de los componentes esenciales de la aeronave para parecerse más a los de su hermano mayor, con el fin de darle la elevación que necesita para seguir volando cuando está lleno.

Boeing 737 MAX grounded Getty Images
La variante requeriría un mínimo de nueva ingeniería para producir. Imagen: Getty Images

Debido a estos mayores pesos y a los cambios subsiguientes en las características de gestión de vuelo, la aeronave también necesitaría un software revisado en la computadora de gestión de vuelo. Pero, aparte de eso, es una solución bastante inteligente para una oferta de fuselaje estrecho y largo alcance, que requeriría una mínima ingeniería para producir.

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¿Dónde está ahora?

Mientras que el ERX parecía una buena movida de parte de Boeing, esto fue hace cinco años, cuando la idea se introdujo por primera vez. Leeham News informa que la entrada en servicio estaba planeada para este año o el próximo (2021). Pero, hasta hoy, no ha habido ningún anuncio oficial, y mucho menos una orden, así que ¿qué pasó?

La respuesta es que no funcionó, ni siquiera en papel. Aunque ciertamente logró un alcance magnífico, 100 NM más lejos que el A321LR, llevaría muchos menos pasajeros que la alternativa de Airbus. Las aerolíneas configuran sus aviones de manera diferente, pero como guía, el A321LR de Air Astana tiene 166 asientos, 16 de los cuales son en clase ejecutiva. Un A321LR de clase turista tiene capacidad para 200 pasajeros o más. Por el contrario, el 737-8ERX podría llegar a 150 pasajeros en dos clases.

First A321LR delivery to TAP Air Portugal
La capacidad superior de pasajeros de la alternativa del Airbus, y el anuncio del XLR, acabaron con el proyecto. Imagen: Airbus

Si eso no fuera suficiente para que Boeing dejara de perseguir este concepto, también hay que considerar el advenimiento del A321XLR. Aunque no se anunció oficialmente hasta el año pasado, se sabía que ese avión estaba siendo estudiado. El alcance “Xtra largo” de esta variante, a 4.700 NM, arrojó una seria sombra sobre el concepto de largo alcance de Boeing. No podía competir.

Una vez que se resuelvan completamente los problemas actuales con la línea de aviones MAX, Boeing podría revisar este concepto en un intento de competir con el XLR. Sin embargo, si quieren seducir a algunos de los clientes potenciales, tendrán que moverse rápido. Airbus ya tiene más de 450 pedidos para el nuevo tipo, y con más alcance y más asientos que el ERX, no parece que quede mucho mercado para la audaz idea de Boeing.

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