¿Podría Boeing crear el NMA/797 con un 787-3?

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A principios de la nueva década, Boeing dejó de lado de manera muy decisiva todos los planes para el 797, o Nuevo Avión de Tamaño Medio (NMA). Con los problemas del MAX y el 777X, no era el momento ni el lugar. ¿Pero podría otro diseño previamente archivado terminar siendo un NMA listo para el futuro? ¿Podría el 787-3 ser reinventado como la solución de mercado medio que la industria necesita?

787 Boeing
¿Podría el olvidado 787-3 convertirse en el NMA? Imagen: Eric Prado via Wikimedia

Abandono del NMA

El “Nuevo Avión de Tamaño Medio” o NMA, apodado por algunos como Boeing 797, es un proyecto que está prácticamente muerto este momento. Boeing tiene demasiado que atender, preparando el MAX para volver al servicio, y terminando la producción del 777X, para dirigir su atención a un tipo totalmente nuevo.

Concebido originalmente para ser un pequeño avión de dos pasillos, el 797 fue creado para llenar el vacío entre el Dreamliner más pequeño y el MAX más grande. Es un hueco que no se ha llenado adecuadamente desde que se desarrolló el combo gemelo 757/767. Ahora, con las tecnologías avanzando rápidamente, Boeing vio la oportunidad de llenar este nicho con algo nuevo y emocionante.

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Sin embargo, después de quizás el peor año en la historia de los fabricantes de aviones (o el segundo peor, dependiendo de cómo se desarrolle el 2020) y un cambio de director general, la idea fue descartada. El jefe entrante, David Calhoun, creyó que se requería una nueva mirada del proyecto.

American Airlines A321XLR
El A321XLR, de próximo lanzamiento, ha puesto presión sobre Boeing. Imagen: Airbus

But what if it wasn’t a clean sheet design? What if Boeing could fill the gap with a derivative of something it already has?

Con el nicho a punto de ser llenado por las ofertas gemelas del A321XLR y el A330-800 de su competidor europeo, el tiempo es esencial. Un diseño de hoja limpia toma mucho tiempo en desarrollarse y probablemente los 767/757 serían reemplazados por aviones Airbus antes de que Boeing lograra terminar el diseño en papel.

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Pero, ¿y si no fuera un diseño de hoja limpia? ¿Y si Boeing pudiera llenar el hueco con un derivado de algo que ya tiene?

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Boeing nunca construyó el 787-3

Si nunca ha oído hablar del 787-3, está perdonado. Era un avión muy especializado diseñado para un mercado muy específico. En Japón, la demanda es (o era) tan alta, que no es raro ver aviones de fuselaje ancho desplegados en rutas relativamente cortas. El 787-3 fue concebido como una aeronave a medida para este mercado, de gran capacidad pero de corto alcance.

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Durante la evolución del 747, esta necesidad fue atendida de manera similar con el advenimiento del -100BSR SUD desarrollado para Japan Air Lines. La cubierta superior extendida añadió más asientos, compensado por una pérdida de alcance que no le importó a la aerolínea de bandera japonesa. También se lanzaron otras variantes de corto alcance (747SR), con ANA y JAL volando 20 entre ellas hasta el 2006.

JAL 747
Boeing creó una variante especial del 747, cubierta superior estirada, para JAL. Imagen: Ellywa via Wikimedia

Para este mercado, Boeing había sacado a flote la idea del 787-3. Este Dreamliner de corto alcance podría acomodar hasta 330 pasajeros con una autonomía de 2.500 – 3.050 millas náuticas. Inicialmente, Boeing había vendido 43 del tipo a sus clientes objetivo, ANA y JAL, pero el avión nunca llegó a existir.

En 2008, los retrasos en el programa 787 obligaron a Boeing a consolidar sus recursos. Para poder lanzar el más atractivo 787-8, los recursos fueron retirados del programa 787-3. Los retrasos causaron que tanto ANA como JAL cambiaran al 787-8, sellando así el destino del 787-3.

787-8 ANA
ANA and JAL eligieron finalmente el 787-8. Imagen: Masahiro TAKAGI via Wikimedia

¿Podría el Boeing 787-3 convertirse en el NMA?

Pero la idea todavía está vigente. En un mundo post-COVID, donde las aerolíneas están tratando de transportar un menor número de pasajeros de una manera increíblemente rentable en rutas punto a punto más que hub and spoke, un Dreamliner de menor capacidad y alta eficiencia podría ser la solución. Quitando un poco de peso y agregando lo último en motores podría llevar a un diseño rápido del esperado 797.

787
¿Podría revivirse la idea del 787-3? Imagen: Altair78 via Wikimedia

Y la idea tiene un apoyo de alto nivel también. Hablando con Airline Ratings en una entrevista, el CEO de Qatar Airways, Akbar Al Baker, cree que el NMA debe basarse en este avión. Específicamente, le dijo a la publicación que:

“El 787-3 con una nueva ala más ligera y motores más eficientes sería una excelente plataforma.”

Por el momento, Boeing tiene otros temas de qué ocuparse. Pero una vez que se resuelvan los problemas actuales, su atención se centrará en un próximo avión. Un 787-3 modificado y reinventado podría ser justo el avión que Boeing necesita para volver a ponerse en pie.

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