Por qué los aviones no vuelan sobre el Polo Sur

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El Polo Sur siempre ha tenido una reputación de difícil. Frío, helado, montañoso, y generalmente no muy acogedor para los humanos. Pero cuando se vuela alto en un avión, normalmente no se nota lo que pasa a nivel del suelo. Sin embargo, los aviones rara vez, si es que alguna vez, sobrevuelan el Polo Sur, e incluso los vuelos sobre la masa terrestre de la Antártida son inusuales. ¿Por qué es así?

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¿Por qué los aviones no sobrevuelan el Polo Sur? Imagen: NASA

Teóricamente posibles, pero raramente se realizan

Históricamente, volar cerca o sobre el Polo Sur estaba excluido por las reglas ETOPS. Los ETOPS gobiernan cuán lejos pueden volar los aviones bimotores de un aeropuerto. Durante mucho tiempo, la regla era de 180 minutos para los grandes bimotores. Eso se incrementó a 330 minutos (o cinco horas y media) a principios de la década pasada para los aviones modernos con sus nuevos y más confiables motores.

Eso significaba que un moderno avión de largo alcance podía atravesar la Antártida y estar a menos de 330 minutos del aeropuerto más cercano. Entonces, ¿qué es lo que impide que los aviones lo hagan?

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En primer lugar, no hay necesidad de hacerlo. Hay mucho menos tráfico aéreo en los confines del hemisferio sur que en el hemisferio norte. Por ejemplo, el hemisferio sur no tiene el equivalente a las rutas subpolares entre América del Norte y Asia.

Además, según dónde están ubicadas las ciudades del hemisferio sur, conectarlas no requiere sobrevuelos del Polo Sur. Hay unos pocos vuelos que normalmente van cerca de la Antártida, pero ninguno que la sobrevuele regularmente.

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No hay casi ninguna infraestructura en tierra si los aviones tienen problemas en el Polo Sur. Imagen: NASA

El mal tiempo es un gran problema alrededor del Polo Sur

A pesar de que los aviones modernos de largo alcance son teóricamente capaces de cruzar el Polo Sur, sigue siendo un entorno bastante poco amistoso para los aviones. El primer gran problema es el clima. Hace frío. Incluso a nivel del suelo, puede llegar a menos 80°C. A 35.000 pies de altura, es incluso más frío. Una vez que las temperaturas caen por debajo de los -40°C, puede haber problemas con el congelamiento del combustible.

Ese tipo de clima también hace que el hielo sea un problema serio. No es sólo el hielo en las alas y la cantidad de fluido descongelante que se necesitaría al sobrevolar el Polo Sur; es que la amenaza sería constante. En 2009, cristales de hielo bloquearon los tubos de pitot de un A330 de Air France que cruzaba el Atlántico. Esto condujo a una serie de problemas en cascada que finalmente derribaron el avión.

Un poco como cruzar el Atlántico, cuando las cosas van seriamente mal, no hay mucha oportunidad de bajar el avión de forma segura alrededor del Polo Sur. Hay planes para construir una pista pavimentada de 2.700 metros cerca de la estación de investigación Davis de Australia en la Antártida, pero eso es sólo una pista, y la masa terrestre de la Antártida es de 14,2 millones de km². En comparación, los Estados Unidos tienen 9.834 millones de km², pero tiene más de 5.000 aeropuertos públicos.

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Una pista de hielo azul en la Antártida supondría un aterrizaje peliagudo. Imagen: Australian Antarctic Division / Australian Government News Room

Tormentas blancas

Suponiendo que está cerca de la pista de Davis y su avión necesita aterrizar: existe el problema de la visibilidad. La zona es conocida por sus tormentas de nieve y su terrible clima. Una tormenta blanca es una condición meteorológica en la que los contornos y los puntos de referencia en una zona cubierta de nieve se vuelven casi indistinguibles. Puede desorientar a los pilotos, y pueden perder la pista de su posición con respecto al horizonte. Nunca es bueno.

En 1979, un vuelo turístico de Air New Zealand a la Antártida voló directamente a la ladera de una montaña, matando a todos los que estaban a bordo. Hubo toda una serie de problemas que llevaron a este accidente, y la desorientación de los pilotos fue uno de ellos. Los pilotos nunca percibieron la montaña que tenían enfrente. Más de cuarenta años después, el accidente del Monte Erebus aún disuade a las aerolíneas de enviar sus aviones hacia el Polo Sur.

No es que los aviones modernos no puedan sobrevolar el Polo Sur. Más bien es una combinación de un par de factores. En primer lugar, sigue siendo potencialmente peligroso. En segundo lugar, no hay necesidad de que lo hagan, ya que no hay conexiones entre ciudades que requieran que las aerolíneas sobrevuelen la zona. Mejor evitar el Polo Sur.

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