Por qué una vez un Boeing 777 voló de Hong Kong a Londres por el otro lado

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Cuando Boeing sacó al mercado el 777-200LR, necesitaba una forma de mostrar al mundo que su gama era inmejorable. El planificador seleccionó una ruta simple, de Hong Kong a Londres. Pero en lugar de volar hacia el oeste por el camino corto, el avión giró hacia el este y se convirtió en una leyenda.

Boeing 777-200LR
Boeing 777-200LR. Imagen: Boeing Dreamscape via Wikimedia

¿Qué hizo tan especial al Boeing 777-200LR?

Construido a mediados de la década de 2000, la tercera versión del 777-200 de Boeing, después del original y la variante de rango extendido, introdujo una autonomía impresionante. Podía volar sin escalas 8.555 millas náuticas (15.844 km), lo que lo convertía en un avión fantástico para los clientes de Asia que necesitaban aeronaves para conectar destinos de larga distancia.

El avión tenía tres tanques de combustible auxiliares opcionales en la bodega de carga y podía transportar 301 pasajeros en una configuración de tres clases (16 en primera, 58 en ejecutiva y 227 en turista). El equipo de marketing de Boeing decidió que este no era un avión de pasajeros ordinario, sino más bien un “worldliner”.

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777-200LR range
La aeronave podía llegar a cualquier sitio desde Hong Kong, excepto a América del Sur. Imagen: GCMap

Pero mejor aún, el avión era la respuesta al Airbus A340-500 (que tenía un alcance de 9.000 millas náuticas) pero sin las restricciones de vuelo ETOPS. En el momento en que el 777-200LR estaba en desarrollo, las reglas ETOPS le impedían volar sobre los océanos. Pero, cuando entró en servicio, fue capaz de operar la mayoría de las rutas oceánicas gracias al cambio de las reglas.

¿Cuál fue la ruta?

El 9 de noviembre de 2005, Boeing decidió volar un modelo de demostración de Boeing 777-200LR por el “camino equivocado” alrededor del mundo desde Hong Kong a Londres para mostrar su alcance. Normalmente, los aviones volaban hacia el noroeste, pasando por China, Rusia y el norte de Europa hasta Londres.

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Pero este vuelo lo llevaría sobre el Pacífico, sobre América del Norte, y luego sobre el Atlántico. El avión pasaba sobre Los Ángeles, bordeaba Chicago, zumbaba Nueva York antes de unirse al tráfico transatlántico.

El avión experimentó turbulencias sobre el Pacífico, “pero tuvimos un gran viaje a través de los Estados Unidos… y a través del Atlántico, vimos nuestro segundo amanecer del viaje“, dijo la capitana Suzanna Darcy-Hennemann al Seattle Times.

El avión voló durante 22 horas y 43 minutos, pasando por encima de la línea de fecha internacional y vio dos amaneceres mientras iba en dirección opuesta al sol. Para volar sin parar durante tanto tiempo, el avión tenía nueve pilotos y otras 27 personas a bordo. Boeing asignó sólo 18 kg a cada pasajero y tripulación, incluyendo cámaras y computadoras portátiles (que eran grandes y pesadas hace 15 años). El resto del peso de la aeronave se destinó a las 164 toneladas de combustible a bordo.

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No tenía el acondicionamiento habitual, con todos los pasajeros recibiendo un asiento de clase ejecutiva en una zona ampliada, con una recepción en la parte delantera del avión para mezclarse y sólo unas pocas filas de asientos de clase turista con fines de demostración. El resto de la aeronave tenía equipos de monitoreo.

Al aterrizar, Boeing completó el récord del vuelo más largo del mundo según el Libro Guinness de los Récords.

Boeing 777-200LR
El Boeing 777-200LR ha mantenido el récord. Imagen: Getty Images

¿Cómo reaccionó el mundo?

Para Boeing, era la prueba de que su ingeniería era acertada.

El vuelo de distancia récord es una demostración de la extraordinaria eficiencia operativa y fiabilidad del Boeing 777-200LR Worldliner“, dijo Lars Andersen, vicepresidente del programa 777 y gerente del programa en un comunicado de prensa. “El Worldliner utiliza menos combustible para volar más lejos, transportar más pasajeros, más cómodamente, y con más carga que cualquier otro avión comercial“.

Este vuelo cambió la forma en que vemos los vuelos de larga distancia, e inspiró rutas como la de Singapur a Nueva York, y empujó a Qantas a probar más rápidamente el Proyecto Amanecer (Qantas ya había volado de Londres a Sydney con un 747 unos años antes).

Aunque es una entrada majestuosa para el Boeing 777-200LR, sus ventas nunca han establecido récords como este vuelo. Algunos sugirieron que su alcance era demasiado largo para su propio provecho y que el nicho de mercado en el que se suponía que encajaba nunca existió realmente.

En cuanto al récord, todavía existe hoy día.

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