¿Qué pasa con el combustible que arrojan los aviones?

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Cuando una aeronave necesita hacer un aterrizaje de emergencia, necesita descargar combustible urgentemente. ¿Qué es este proceso, y qué pasa con el combustible? Exploremos.

An Airbus A340 dumping fuel.
Un Airbus A340 descargando combustible. Imagen: Bobmil42 via Wikimedia Commons

¿Qué aviones pueden tirar combustible?

Lo que podría sorprender es que no todos los aviones pueden tirar combustible. Es decir, no hay necesidad de que aviones más pequeños como el Boeing 737 puedan descargar combustible cuando simplemente pueden quemarlo mediante unas pocas vueltas al aeropuerto. Si el avión necesita aterrizar de urgencia, entonces el combustible a bordo no obstaculizará significativamente las operaciones de aterrizaje.

Aviones más grandes como el Boeing 747, por otro lado, tienen sistemas de descarga de combustible. Si el avión tratara de aterrizar sin descargar primero el combustible, constituiría un intento de aterrizaje con sobrepeso y podría poner una inmensa tensión en el fuselaje. También podría aumentar el riesgo de incendio y de fuga de combustible en el asfalto.

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Sin embargo, los fabricantes de fuselajes han construido estas aeronaves teniendo en cuenta estas condiciones y, por lo tanto, el avión suele tener incorporadas estas tolerancias de sobrepeso.

¿Qué ocurre cuando una aeronave vierte combustible?

Cuando una aeronave decide descargar combustible en altitud, los pilotos pulsan un interruptor en la cabina y las bombas expulsan el combustible de las boquillas de las alas. El combustible se dispersa en un área lo suficientemente amplia como para que las partículas se evaporen en una fina niebla. Esencialmente se evapora en forma gaseosa y luego se desvanece en los gases de fondo de la atmósfera.

Sin embargo, si una aeronave está volando bajo, digamos después de despegar, y dispersa su combustible, puede permanecer en forma líquida hasta que toca el suelo.

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fuel tank
Los depósitos de combustible de una aeronave típica. Imagen: Tosaka via Wikimedia

En este caso, la aeronave tratará de efectuar la descarga sobre la tierra (no sobre el agua) o lejos de las zonas pobladas, ya que equivaldría a verter miles de litros de gasolina en una zona urbana. La FAA menciona explícitamente que ningún vertido puede ocurrir a menos de 2.000 pies.

En el peor de los casos, si la aeronave no tiene la altura suficiente y debe pasar sobre una zona poblada, los resultados son menos graves de lo que se podría esperar.

Cuando Delta vertió combustible sobre una escuela primaria

En enero, un 777 de Delta en ruta a Shanghai desde Los Ángeles sufrió una emergencia después del despegue y tuvo que apagar uno de los motores. El avión tuvo que descargar 15.000 galones de combustible a una altura de 2.000 pies sobre un suburbio de la ciudad costera. Desafortunadamente, ocurrió sobre tres escuelas, incluyendo una para niños pequeños.

Puede verlo en el siguiente vídeo:

El vertido de combustible afectó a más de 50 personas, que afirmaron haber visto pasar el avión y luego notaron un fuerte olor a combustible. Solo más tarde notaron que les ardían los ojos, les picaba la piel y tenían algunos problemas respiratorios – afortunadamente, no hubo otras lesiones significativas.

La FAA está investigando minuciosamente las circunstancias de este incidente. Hay procedimientos especiales de descarga de combustible para los aviones que operan en cualquier aeropuerto importante de EE.UU.“, dijo la agencia.

Desde entonces, se han presentado dos demandas y la FAA sigue llevando a cabo su investigación. Informaremos de cualquier novedad.

¿Qué opina? ¿Deberían los aviones tirar su combustible? Háganoslo saber en los comentarios.

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