La maquette du prototype Flying-V de KLM vole pour la première fois

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Dans un communiqué de presse rendu public mardi, KLM révélait que la maquette de son prototype d’avion novateur Flying-V avait effectué son premier vol le mois dernier. KLM et l’Université de Technologie de Delft ont travaillé ensemble au développement de l’engin pendant presque deux ans. La réussite du vol d’inauguration nous rapproche un peu plus d’une manière totalement nouvelle de concevoir les avions de passagers.

Flying-V
Le Flying-V de l’Université de Delf et de KLM vole pour la première fois. Photo: KLM

Développement du Flying-V

KLM a publié un communiqué de presse le 1er septembre annonçant que le prototype de maquette de son Flying-V avait effectué son premier vol le mois denier. Il y a un an et demi, KLM Royal Dutch Airlines et l’Université de Technologie de Delft (TU Delft) révélaient la conception révolutionnaire de leur avion Flying-V. Le prototype avait été présenté pour la première fois en octobre 2019, à l’occasion du 100ème anniversaire de KLM.

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Depuis, le prototype a passé des tests en soufflerie et au sol, avant d’être enfin déclaré apte à s’envoler.

Le Flying-V est conçu pour être un avion long-courrier extrêmement efficace en carburant. Le réservoir à carburant, la cabine passager et la soute sont tous intégrés à sa structure d’ailes. Sa spectaculaire forme en V est formée par les ailes, elle crée une forme aérodynamique améliorée et réduit le poids de l’avion. Les calculs informatisés prédisent une réduction de consommation de carburant de 20 % par rapport aux avions actuels les plus avancés.

Juste avant le premier vol de Flying-V, Pieter Elbers, président et PDG de KLM, s’exprimait à son sujet :

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“Nous étions très curieux au sujet des caractéristiques de vol du Flying-V. Sa conception est en accord avec notre initiative Fly Responsibly qui promeut tout ce que nous faisons et ferons pour améliorer notre durabilité. Nous voulons un avenir durable pour l’aviation, et l’innovation en fait partie. À ce titre, nous sommes très fiers d’avoir pu réaliser cela ensemble en si peu de temps.”

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Le vol d’inauguration de Flying-V est un succès. Photo : KLM

Flying-V effectue son vol d’inauguration

Le mois dernier, dans une base aérienne en Allemagne, une équipe d’ingénieurs, de chercheurs et un pilote de drone de TU Delft se sont rassemblés pour leur premier test en vol. D’après TU Delft, la maquette du prototype pèse 22,5 kg (50 livres) et mesure 2,76 m (9,05 pieds) de long pour une envergure de 3,06 m (10 pieds). Il est équipé de deux moteurs 4 kW “soufflantes”, d’un système de contrôle par drone et de 6 kg de batteries lithium-polymère.

Les objectifs de ce test en vol étaient de montrer que le prototype pouvait décoller et atterrir sans encombre, ainsi qu’effectuer un vol prolongé comprenant un certain nombre de manœuvres. L’équipe a pu rassembler un grand nombre de données de vol afin de calculer quelles adaptations sont nécessaires pour préparer l’avion à de nouveaux tests en vol.

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Les données collectées grâce à ce test permettent à l’équipe d’apporter des modifications. Photo : KLM

Résultats du test en vol

Le vol d’inauguration de la maquette du prototype a été un succès, mais l’équipe a noté quelques problèmes qui nécessitent des ajustements. Par exemple, le centre de gravité de l’avion était un peu trop vers l’arrière, ce qui veut dire que le train d’atterrissage doit être un petit peu plus vers l’avant. L’avion a également légèrement oscillé, il était donc difficile de garder les ailes à un bon niveau et cela a causé un atterrissage difficile. Les données collectées vont servir à corriger cette instabilité.

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Alors que l’équipe avance sur le développement, elle va aussi explorer des méthodes de propulsion alternatives plus durables, possiblement avec de l’hydrogène liquide.

Êtes-vous enthousiasmé par cette avancée dans la conception d’avion ?

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