Pourquoi Airbus N’a-t-il Pas Construit Un A340-400 ?

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Lorsque vous regardez la série A340 vous pouvez remarquer quelque chose d’étrange. Il n’y a pas de -400, alors qu’il y a des -200, -300, -500 et -600. Qu’est-ce que l’A340-400, et pourquoi n’a-t-il jamais été construit ? Voyons voir.

Virgin A340
Qu’était l’Airbus A340-400 ? Photo: Getty Images

Le programme A340

Airbus a d’abord entrepris de construire un avion concurrent du Boeing 747 avec le programme A340. Son produit serait un avion capable de transporter beaucoup de passagers au-dessus des océans et qui aurait une large autonomie. Le constructeur européen est arrivé sur le marché avec deux versions.

  • L’Airbus A340-200 – 303 passagers en deux classes à une distance de 12 400 km (6 700 miles nautiques).
  • L’Airbus A340-300 – 335 passagers en deux classes à une distance de 13 500 km (7 300 miles nautiques).

Après son arrivée sur le marché, Airbus a constaté que les compagnies aériennes voulaient un avion ayant une capacité de passagers encore plus élevée. Un tronçon possible de l’A340-300 avec seulement quelques sièges supplémentaires. Si Airbus pouvait construire un tel avion, il serait bon marché à concevoir et à fabriquer, et battrait le concurrent Boeing sur le marché (qui travaillait sur le 777 à l’époque).

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Quelles étaient les spécifications propres à l’A340-400 ?

L’A340-400 est passé par toute une série de conceptions différentes, allant d’une simple variante de l’A340-300 à un méga long avion pouvant accueillir 380 passagers.

En 1991, le projet A340-400X a débuté par la variation de l’A340-300 par 12 cadres (20 ft 10 in ou 6,35 m) avec une augmentation du nombre de places assises de 295 à 335 passagers. Sa MTOW passerait de 553 360 à 588 600 lb (251 à 267 t), mais comme il était plus grand, sa portée diminuerait à 10 930 km (5 900 miles nautiques).

Finalement, en 1995, Airbus s’est décidée pour :

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  • Un avion pouvant transporter 340 passagers en trois classes, 12 cadres plus long que le -300 avec une autonomie de 11 290 km (6 100 miles nautiques). Il utiliserait la même aile que l’A330-300 et les mêmes moteurs (d’où le court rayon d’action).

Hélas, il ne sera jamais construit.

A340-600
L’A340-400 était une variante du -300 avec la même aile et les mêmes moteurs. Photo: Getty Images

Pourquoi la conception de l’A340-400 était imparfaite

L’A340-400 était un concept défectueux dès le départ. Alors que de nombreux autres concepts d’avions échouent face au marché, l’A340-400 avait toutes les chances contre lui.

  • Sa capacité de transport de passagers plus importante, mais sa portée plus courte, a limité ses itinéraires. Il disposait de quatre moteurs, brûlant deux fois plus de carburant qu’un bi-réacteur (comme le Boeing 777 disponible) mais sans avantage supplémentaire.
  • La portée de 6 100 milles nautiques était surtout inutile pour les voyages transocéaniques nécessitant quatre moteurs. Si vous aviez besoin d’un avion pour survoler un vaste océan (comme le Pacifique), vous choisiriez un avion à long rayon d’action comme le Boeing 747. Si vous aviez besoin de traverser un océan plus petit, grâce à l’ETOPS, vous pouviez utiliser un biréacteur comme l’Airbus A330.
  • La conception de l’avion a également pénétré le marché des plus grands -600, avec presque autant de passagers mais seulement la moitié de la gamme. Si une compagnie aérienne souhaitait transporter autant de passagers, elle serait mieux placée pour choisir l’A340-600 au lieu de l’avion au rayon d’action plus long.
A340
L’avion avait tous les inconvénients de quatre moteurs sans aucun avantage. Photo: Getty Images

Qu’est-il arrivé au projet ?

En fin de compte, la conception de l’A340 a été considérée comme démodée – les avions à réaction comme le Boeing 777 et l’Airbus A330 sont devenus plus populaires auprès des compagnies aériennes (ils étaient moins chers à exploiter) et les règles ETOPS actualisées leur ont permis de survoler les océans. Ce qui avait longtemps été le pilier des avions quadrimoteurs n’était plus exclusif.

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L’Airbus A340-400 aurait occupé une niche exceptionnelle dans l’aviation. Grande capacité mais courte portée, uniquement occupée par le très sélect Boeing 747-400D (qui n’a jamais été aussi populaire non plus). Hélas, c’était trop peu, trop tard, et il n’a jamais été construit.

Qu’en pensez-vous ? Auriez-vous volé sur l’Airbus A340-400 ? Faites-le nous savoir dans les commentaires.

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