A Boeing poderia criar o NMA/797 com o A 787-3?

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Na virada da nova década, a Boeing arquivou muito decisivamente todos os planos para o 797, ou Novo Avião de médio porte (NMA). Com o MAX e os 777X a serem tratados, não era a hora nem o lugar. Mas será que um outro projeto anteriormente engavetado poderia acabar sendo um NMA pronto para o futuro? O 787-3 poderia ser reinventado como a solução de mercado intermediário que a indústria precisa?

787 Boeing
Os 787-3 esquecidos poderiam se tornar o NMA? Foto: Eric Prado via Wikimedia

Abandonando o NMA

O ‘New Midsize Airplane’ ou NMA, apelidado por alguns de Boeing 797, é um projeto que está praticamente morto na água no momento. A Boeing tem muito em sua placa preparando o MAX para retornar ao serviço, sem falar em tirar o 777X da porta, para voltar sua atenção para um tipo totalmente novo.

Originalmente concebido para ser um pequeno avião de dois corredores, o 797 foi projetado para preencher a lacuna entre o menor Dreamliner e o maior MAX. É uma lacuna que não foi preenchida adequadamente desde que o combinado duplo 757/767 foi desenvolvido. Agora, com as tecnologias avançando no ritmo, a Boeing viu uma oportunidade de preencher este nicho com algo novo e excitante.

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Entretanto, após talvez o pior ano da história do planejador (ou o segundo pior, dependendo de como 2020 se desenrola) e uma mudança de CEO, a idéia foi descartada. O chefe entrante David Calhoun acreditava que era necessário um novo olhar sobre o projeto.

American Airlines A321XLR
O próximo A321XLR colocou pressão de tempo sobre a Boeing. Foto: Airbus

Com o nicho definido para ser quase preenchido pelas ofertas gêmeas do A321XLR e do A330-800 de seu concorrente europeu, o tempo é essencial. Um projeto de folha limpa leva muito tempo para ser desenvolvido e provavelmente veria as substituições 767/757 todas assinadas com a Airbus antes que a Boeing saísse da prancheta de desenho.

Mas e se não fosse um desenho de chapa limpa? E se a Boeing pudesse preencher a lacuna com um derivado de algo que ela já possui?

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A Boeing nunca construiu o 787-3

Se você nunca ouviu falar do 787-3, nós o perdoaremos. Era uma aeronave de nicho muito bonito, projetada para um mercado muito específico. No Japão, a demanda é (ou foi) tão alta que não é raro ver aeronaves de grande porte implantadas em rotas relativamente curtas. O 787-3 foi concebido como uma aeronave feita sob medida para este mercado, de alta capacidade, mas de curto alcance.

Durante a evolução do 747, esta necessidade foi atendida de forma semelhante com o advento do -100BSR SUD desenvolvido para a Japan Air Lines. O convés superior alongado acrescentou mais assentos, com uma perda no alcance que não importava para o porta-aviões da bandeira japonesa. Outras variantes de curto alcance (747SR) também foram lançadas, com ANA e JAL voando 20 entre elas até o final de 2006.

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JAL 747
A Boeing criou uma variante especial do deck superior esticado do 747 para a JAL. Foto: Ellywa via Wikimedia

Para este mercado, a Boeing havia lançado a idéia do 787-3. Este Dreamliner de curto alcance acomodaria até 330 passageiros com um alcance de 2.500 – 3.050 milhas náuticas. Inicialmente, a Boeing havia vendido 43 do tipo para seus clientes-alvo, ANA e JAL, mas o avião nunca chegou a ser.

Em 2008, os atrasos no programa 787 forçaram a Boeing a consolidar seus recursos. A fim de conseguir o lançamento do 787-8, de maior alcance, os recursos foram retirados do programa 787-3. Os atrasos fizeram com que tanto a ANA quanto a JAL mudassem para o 787-8 e selaram o destino do 787-3.

787-8 ANA
ANA e JAL foram para o 787-8 em seu lugar. Foto: Masahiro TAKAGI via Wikimedia

O Boeing 787-3 poderia se tornar o NMA?

Mas a idéia ainda tem pernas. Em um mundo pós-COVID, onde as companhias aéreas estão tentando transportar um número menor de passageiros de forma incrivelmente econômica nas rotas ponto a ponto, mais do que o hub and spoke, um Dreamliner de menor capacidade e alta eficiência poderia ser apenas o bilhete. Tire algum peso, dê a ele os últimos motores e você tem praticamente seu 797 bem ali.

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787
O 787-3 poderia ser ressuscitado? Foto: Altair78 via Wikimedia

E a idéia também tem algum apoio de alto nível. Falando em entrevista à Airline Ratings o CEO da Qatar Airways, Akbar Al Baker, acreditava que a NMA deveria se basear neste avião. Especificamente, ele disse à publicação,

“O 787-3 com uma asa nova e mais leve e motores reduzidos seria uma excelente plataforma”.

Por enquanto, a Boeing tem peixes maiores para fritar. Mas uma vez que os problemas atuais forem resolvidos, sua atenção provavelmente voltará novamente para o próximo avião novo a sair do estábulo. Um 787-3 modificado e reinventado poderia ser apenas o avião que a Boeing precisa para voltar a levantar.

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